De voordelen van virtuele leeromgevingen voor businessscholen

De flexibiliteit en diversiteit van online MBA's zijn zowel voor scholen als studenten gunstig

Dit artikel verscheen oorspronkelijk in AMBITION magazine (juni 2019) en werd met toestemming van AMBA opnieuw gepubliceerd op de Vlerick-website. Auteur: Steve Muylle (Academisch directeur van de Online MBA en professor Digitale Strategie aan Vlerick Business School)

Afstandsleren is geen nieuw concept. De universiteit van Chicago bood al in 1892 als eerste afstandsonderwijs aan via schriftelijke cursussen in centra buiten de eigenlijke campus. De technologie en het afstandsonderwijs zijn sindsdien sterk geëvolueerd, en nadat we eerder al onderwijs zagen via radio en televisie, wordt vandaag volop gebruikgemaakt van onlineplatformen.

Pas in 1994, toen het internet voor het grote publiek toegankelijk werd, kwam de eerste online MBA-opleiding van een businessschool op de markt.

Ondertussen ontdekten steeds meer businessscholen de voordelen van zo'n onlineopleiding – niet alleen voor studenten, maar ook voor de school – en besloten ze om zelf ook online MBA-opleidingen aan te bieden.

Toch zijn er vandaag nog steeds heel wat bekende businessscholen die geen onlineopleidingen aanbieden: in 2018 bevatte de online MBA-ranking van de Financial Times slechts 20 businessscholen. (Om in die ranking opgenomen te worden moet een school de opleiding al minstens drie jaar aanbieden.)

De technologie blijft echter evolueren en verbeteren, waardoor ook de kwaliteit van het onlineonderwijs erop vooruitgaat. De beste online MBA-opleidingen zijn vandaag wellicht even goed als een MBA op de campus en zijn voor bepaalde studenten bovendien een betere optie. Onlineonderwijs kan heel wat voordelen bieden die een MBA op de campus niet heeft en in de snel veranderende arbeidswereld van vandaag kan deze leermethode heel wat potentiële studenten aantrekken.

Flexibiliteit en gemak

Studenten hebben allerlei redenen om een online MBA te volgen, maar twee argumenten die heel vaak naar voren komen, zijn flexibiliteit en gemak. Zo kunnen de studenten naast hun opleiding blijven werken, in hun eigen functie en sector, en worden opleidingen toegankelijker voor studenten die te ver weg wonen om regelmatig naar de campus te gaan of die geen vaste dagen per maand kunnen vrijmaken. Studenten hoeven bij onlineopleidingen bovendien geen rekening te houden met bepaalde tijdstippen of locaties, waardoor ze hun MBA-opleiding kunnen afstemmen op andere verplichtingen. Dat online MBA-studenten niet afhankelijk zijn van een campus, is bovendien handig voor professionals die vaak naar andere landen of continenten reizen.

De vrijheid om te kunnen studeren wanneer jou dat het beste past, blijkt een populaire eigenschap van de online MBA aan Vlerick Business School. De activiteit op ons virtuele leerplatform is overigens het hoogst tussen 22 uur en middernacht: veel studenten studeren dus wel degelijk op ongewone tijdstippen.

Ondanks die vrijheid houdt het cursusprogramma de studenten op schema om hun opleiding in twee jaar af te ronden. Daarnaast is er een sneller traject beschikbaar voor studenten die hun diploma in ongeveer een jaar willen behalen.

Een diversere groep studenten

De flexibiliteit en het gemak van onlinecursussen trekken andere geïnteresseerden aan dan de traditionele MBA's op de campus, zoals ondernemers die hun jonge ondernemingen niet kunnen verlaten om een opleiding te volgen. Daardoor is de ondernemerszin tijdens en na deze opleidingen vaak zeer groot.

Daarnaast is er de culturele diversiteit: studenten die expert zijn in eigen land, bieden een enorme meerwaarde en kunnen advies geven aan hun medestudenten. De onlineopleiding is bovendien toegankelijk voor studenten die op afgelegen locaties wonen en niet kunnen reizen om te studeren, waardoor een nog diversere groep ontstaat. Studenten krijgen zo meer inzicht in een groot aantal culturen, komen in aanraking met verschillende standpunten en verdiepen zich in andere markten.

Immersiever materiaal

De technologische evolutie heeft gezorgd voor beter online lesmateriaal. Businessscholen kunnen nu boeiende materie aanbieden op grote schaal – en dat is online veel eenvoudiger dan in een klaslokaal. Zo omvat de online MBA van Vlerick de Finance and Accounting Simulation Tool (FAST), een simulatiegame ontwikkeld om studenten onder te dompelen in een virtuele zakenwereld waar ze leren over balansen, cashflow en winst-en-verliesrekeningen. Hoewel het spel ook vóór de oprichting van de online MBA al offline beschikbaar was (als virtueel spel), is het in deze vorm veel boeiender en interactiever.

De digitale opbouw van het lesmateriaal bezorgt studenten een immersieve ervaring die je niet zomaar kan nabootsen in een klaslokaal. Door middel van virtuele tools kunnen we studenten realistische scenario's voorschotelen en hen voorbereiden op projecten in de echte wereld.

Het lesmateriaal wordt niet alleen realistischer door het online aan te bieden, scholen kunnen ook creatiever te werk gaan bij het ontwikkelen van het materiaal. Om terug te komen op FAST: de tool was oorspronkelijk een bordspel dat werd omgevormd tot een single-player onlinegame waarbij studenten voor een zeiljachtbedrijf ‘werken’, investeren en het bedrijf laten groeien. Door dit online aan te bieden konden we in een echte jachthaven interactieve video's opnemen van de professoren om zo de bedrijfsomgeving te simuleren. In een leslokaal zou dit lang niet zo realistisch of creatief overkomen.

Wanneer zulke tools online toegankelijk zijn, kunnen ze ook consistenter en responsiever worden gemaakt. Dankzij de algoritmen in deze simulaties kunnen professoren meteen feedback geven op de prestaties van de studenten, wat uiteraard onmogelijk zou zijn in het geval van één professor die een grote groep studenten voor zich heeft. De feedback is overigens altijd consistent en voldoet aan de hoogste normen, aangezien het systeem van meet af aan is geïntegreerd bij de ontwikkeling van het spel.

De nadelen wegwerken

Opleidingen die volledig online plaatsvinden, worden vaak bekritiseerd omdat er geen degelijke, regelmatige interactie is tussen studenten onderling en docenten, waardoor ze niet op dezelfde manier van de expertise van hun medestudenten of docenten kunnen profiteren als studenten op de campus. Er zijn echter verschillende manieren om dat probleem op te lossen.

Bij het ontwikkelen van een online MBA moeten businessscholen aandacht besteden aan het belang van sociaal leren en netwerken, om ervoor te zorgen dat studenten elkaar leren kennen zonder dat ze elkaar daarvoor persoonlijk moeten ontmoeten. Dit kan bijvoorbeeld met groepswerkmodules, waarbij de studenten met elkaar moeten communiceren en samenwerken op een persoonlijk niveau.

Daarnaast is het ook belangrijk om studenten aan te moedigen ook buiten de modules met elkaar te interageren. Op Vlerick stimuleren we dit onder meer met onze online leeromgeving, die ook toegankelijk is via een app. In deze leeromgeving vind je informatie over de opleiding, taken en modules, maar ook een berichtendienst en een profielpagina die elke student moet invullen tijdens de introductiefase. Op die manier kunnen studenten op een professionele manier kennismaken met elkaar.

Buiten de geplande synchrone sessies, die plaatsvinden in de voor- of namiddag om tegemoet te komen aan studenten in verschillende tijdzones, kunnen studenten en docenten via de online leeromgeving ook op elk moment met elkaar communiceren. De docenten hebben geen vaste werkuren en worden aangemoedigd om zo flexibel mogelijk te zijn. Door de online leeromgeving te integreren in de app kunnen docenten op elk moment en vanop elke locatie met studenten in contact staan.

Voordelen voor businessscholen

Heel wat van de voordelen die studenten ondervinden bij een online MBA, zijn ook voor de school voordelig.

De flexibiliteit en het gemak van onlineopleidingen zijn enorme pluspunten voor de professoren, die daardoor minder of niet meer voor de klas moeten staan. Ze kunnen werken van overal ter wereld, in contact staan met studenten en modules doceren op een moment dat hen goed uitkomt in overeenstemming met het lessenrooster van de synchrone sessies. Daarnaast trekken businessscholen met onlineopleidingen een groter aantal studenten aan, waardoor de groepen internationaler en diverser zijn. Er is bovendien een grotere verscheidenheid aan sectoren, culturen en functies, wat zeer nuttig kan zijn voor businessscholen.

Tot slot is het aanbieden van een online MBA erg positief voor het imago van de school. Scholen die momenteel zulke opleidingen aanbieden, worden gezien als pioniers en bereiken een groter aantal studenten wereldwijd. Dit is dan ook een uitstekende manier om de businessschool te promoten op uiteenlopende, onontgonnen markten die voordien onbereikbaar waren.

Gerelateerd nieuws

  1. Digitale transformatie in Vlaanderen: onze ambitie moet de eerste plaats zijn, en geen plekje in de top drie

    Datum: 28-05-2019
    Categorie: Opiniestukken
    Digitale transformatie is een manier om te overleven in de turbulente tijden die we nu meemaken en die ons nog te wachten staan, zegt professor Stijn Viaene. “We moeten de logge tanker van koers veranderen. En misschien moeten we er een vloot zeilboten van maken. Zolang we maar álle mensen de kans geven om aan boord te blijven. Want niet alleen is dat onze verdomde plicht, het is ook de enige manier om het te redden.”
Alle artikels