Studenten dragen bij tot een cultuur van innovatie

De Ford Motor Company werd in 1903 opgericht door Henry Ford en is vandaag een wereldberoemd begrip in de autosector. Het bedrijf maakte onlangs bekend dat het grootse plannen heeft om zijn activiteiten en diensten verder uit te breiden, en zo beter in te spelen op de toekomstige mobiliteitsbehoeften van de consument. Om die ambitie waar te maken werkt het Ford European Research and Innovation Center (RIC) in Aken samen met de KU Leuven en Vlerick Business School aan diverse initiatieven, waaronder incompanyprojecten. Monica Ortiz Bolaños en Tomas Pinheiro – twee studenten Masters in Innovation & Entrepreneurship – vormden een team met Jens Haemels, student Masters in International Management & Strategy. Samen met Mark Gijbels, Innovation Project Manager & University Alliance Manager bij Ford RIC, blikken Jens en Tomas terug op hun incompanyproject. 

 In-company project at Ford Motor Company
Van links naar rechts: Monica Ortiz Bolaños, Jens Haemels en Tomas Pinheiro

Mobiliteit in de toekomst

“Wij hebben diverse interne projecten gehad rond mobiliteitsoplossingen van de toekomst,” zegt Mark. “Na verloop van tijd zijn we gaan inzien dat we kansen dreigden te missen door uitsluitend zelf innovatieve producten te ontwikkelen en op de markt te brengen. Daarom besloten we van koers te veranderen en een technologieplatform uit te bouwen. We bieden start-ups de mogelijkheid hun producten en diensten in dit platform te integreren, en als partners met een gezamenlijk aanbod naar de markt te trekken. Op die manier kan Ford het aanbod aantrekkelijker maken voor bepaalde consumenten en krijgen de start-ups toegang tot een grotere markt.” 

Mark Gijbels (Ford RIC)

“Het komt er in zo een geval op aan hoe je die partnerschappen coördineert, hoe je connecties aanknoopt met de start-upgemeenschappen in Duitsland, België en Nederland, hoe je kunt bepalen welke technologieën nuttig kunnen zijn, en hoe de samenwerkingsverbanden er kunnen uitzien. Vertrekkende van het platform dat we momenteel ontwikkelen, hebben Jens, Monica en Tomas de start-upgemeenschap in de drie landen die ik net noemde verkend. Ze hebben de verschillende technologieën geëvalueerd. Start-ups die in aanmerking kwamen voor een samenwerking werden uitgenodigd op een event in Aken, waar de beginnende bedrijven samen met onze technische experts deelnamen aan focusgroepen om nieuwe ideeën onder de loep te nemen. Bovendien konden de start-ups tijdens een pitchsessie hun producten en diensten voorstellen aan een jury.”  

Zeer praktijkgericht

Het was een bijzonder praktisch project, en precies daarom waren Jens en Tomas zo enthousiast. “Het incompanyproject was voor mij een van de belangrijkste redenen om een Masters-opleiding te volgen,” zegt Jens. “Ik wilde praktische ervaring opdoen en ontdekken hoe het er écht aan toe gaat in de bedrijfswereld. Want daarin schoot mijn universitaire opleiding te kort. Aan Vlerick werd echter sterk gefocust op projecten, en het incompanyproject was de kers op de taart!”  

Tomas is het daar helemaal mee eens. “We moesten zo veel mogelijk informatie verzamelen over het start-up-ecosysteem en de verschillende technologieën en businessmodellen, niet via zoekopdrachten op een computer, maar door echt met de start-ups in contact te treden. Daardoor leerden we enkele van die bedrijven goed kennen. We hadden de mogelijkheid om samen te werken met heel wat topmanagers. Gewoonweg fantastisch!”

Au sérieux genomen

Allebei hebben ze fijne herinneringen aan de samenwerking met Mark en zijn collega Alexandra Holz. “Ze monitorden zeer nauwgezet onze vooruitgang, maar we konden ook in alle vrijheid onze eigen aanpak bepalen,” vertelt Jens. En Tomas voegt eraan toe: “Mark en Alexandra hebben ons geweldig ondersteund en beschouwden ons als leden van hun team. Bij Ford werd er aandachtig naar onze ideeën geluisterd, onze mening telde echt mee. En dat stel ik enorm op prijs.”  

Jens is blij dat het zo goed klikte met Monica en Tomas: “Door zo intens samen te werken leer je elkaar goed kennen. We hadden alle drie dezelfde mindset, en dat schept een band.” Tomas: “Het was een zeer aangename ervaring. We hebben heel wat gelachen tijdens de ritten van Leuven naar Aken. Natuurlijk moesten we soms overuren maken, vooral in de aanloop naar het evenement, maar we hadden veel plezier.”  

Missie geslaagd

Mark is tevreden met de uitkomst van het project: “Het evenement – dat Jens, Monica en Tomas zelf hebben georganiseerd – was een voltreffer. Ze hebben aangetoond hoe we het best te werk gaan om de juiste start-ups aan te trekken. Daarnaast hebben wij nu een beter beeld van het start-up-ecosysteem en hebben we meer inzicht gekregen in de beginnende bedrijven zelf, en in de tools en technologieën die in de pijplijn zitten. We gingen dieper in op zaken als blockchain, gedeelde mobiliteit, het integreren van dronetechnologie in onze wagens voor de bezorging van pakjes, en het gebruik van drones bij noodsituaties in voertuigen van eerstehulpdiensten, brandweerkorpsen, de politie enzovoort. Die toepassingen lijken op het eerste gezicht irrelevant, maar zijn dat niet binnen de context van ons platform.”  

“En misschien het allerbelangrijkste: de studenten hebben ons geholpen een methode te ontwikkelen om het ecosysteem door te lichten en na te gaan welke opkomende technologieën nuttig kunnen zijn voor ons. Meer nog, deze werkwijze – aanvankelijk geen projectdoelstelling – maakt nu deel uit van onze low engagement-methodes om op de hoogte te blijven van nieuwe technologieën en hun toepassingen.”  

Ideeën bevestigd of bijgesteld

Hoe kijken Jens en Tomas terug op dit project? “Ik kreeg de mogelijkheid om een grote organisatie als Ford te vergelijken met kleine, flexibele start-ups,” vertelt Tomas. “Het is natuurlijk zonneklaar dat de bedrijfscultuur van beide radicaal verschilt. Maar door aan den lijve te ondervinden hoe anders het eraan toe gaat, kan ik nu makkelijker beslissen welke richting ik zelf aan mijn loopbaan wil geven. Dit incompanyproject heeft mijn twijfels weggenomen. Ik wil het liefst aan de slag gaan bij een start-up. Niet dat ik een afkeer heb van grote bedrijven, maar ze hebben niet wat mij motiveert. Flexibiliteit, snelheid, geen bureaucratische structuur, en het besef dat je vanaf dag één het verschil kunt maken – dát staat op mijn verlanglijstje.”

“Ik heb heel wat opgestoken over innovatie en zeer veel geleerd van Monica en Tomas. Ik hoop dat ik hen ook iets heb bijgebracht over internationaal management en internationale strategie,” lacht Jens. “Ik moet toegeven dat ik aanvankelijk weinig interesse had in innovatie, maar het onderwerp is me meer en meer gaan boeien. Op een bepaald moment vroeg ik me zelfs af of ik niet beter de opleiding Masters in Innovation & Entrepreneurship had gevolgd … Dit incompanyproject was echt een fantastische ervaring. Het heeft me verder leren kijken dan mijn universitaire opleiding en zelfs mijn Masters aan Vlerick.”   

Openbaring

Wat vindt Mark van de samenwerking? “Een incompanyproject is telkens weer een verrijkende ervaring. Ook dit project was bijzonder leerrijk. Door de korte duur is het resultaat natuurlijk nooit een allesomvattend marktonderzoek of verslag. Maar het levert een globaal beeld op en geeft aan welke aspecten verder moeten worden geanalyseerd – en dat alles veel sneller dan met onze interne standaardprocedures. Zo kunnen Vlerick-studenten bijvoorbeeld een beroep doen op het netwerk van de school en makkelijker in contact komen met de start-upgemeenschap dan wij. Ze bieden ook nieuwe invalshoeken en brengen frisse ideeën. Daarom hoeven studenten die meewerken aan een incompanyproject ook geen expert te zijn in ons vakgebied. Ze moeten gewoon een open geest hebben, zich kunnen inleven in de behoeften van de consument, en helpen ons businessmodel te vernieuwen. Want uiteindelijk zijn zij onze klanten van de toekomst.”  

“Eén ding valt me altijd sterk op: de studenten stralen een praktische ondernemersgeest uit. Heel kenmerkend voor Vlerick, maar misschien minder aanwezig in een grote organisatie als Ford. Een incompanyproject is een vrij eenvoudige manier om onze teams aan te sporen op dezelfde manier te denken en handelen. Kortom: de studenten dragen bij tot een dynamische cultuur van innovatie in een gevestigde onderzoeksorganisatie als de onze. Vaak hebben ze een grotere impact op onze aanpak en onze manier van denken dan ze zelf vermoeden.”    

Gerelateerd nieuws

  1. Vlerick-team voor het eerst in internationale finale L’Oréal Brandstorm

    Datum: 16-06-2017
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Een team van studenten Masters in Marketing Management aan Vlerick Business School stootte voor het eerst door naar de wereldwijde finale van de jaarlijkse L’Oréal Brandstorm wedstrijd. Op de hoofdzetel van L’Oréal in Parijs namen Matthias Boterbergh, Eline De Meyer en Diego Bradt het op tegen zo’n 40 andere teams van telkens 3 studenten. Eerder namen ze met succes deel aan de Belgische finale en daarna aan de Europese finale.
  2. Ondernemend en innovatief Berlijn

    Datum: 15-04-2016
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Wie alles te weten wil komen over disruptie móet gewoon naar Berlijn gaan. Negenendertig studenten van de opleiding Masters in General Management maakten kennis met de levendige start-upcultuur van de Duitse hoofdstad. Een andere groep van 115 studenten kwam dan weer alles te weten over het ondernemings- en innovatie-ecosysteem in Berlijn.
Alle artikels