Busje komt zo: betrouwbaar en veilig vervoer in West-Afrika

Studenten verfijnen financieel management van busmaatschappij Baobab Express in Benin

“Sociaal ondernemen geeft enorm veel voldoening.” Aan het woord is Luc Albert van African Drive. In 2013 werd busmaatschappij Baobab Express in het West-Afrikaanse Benin opgericht door een groep Belgische sociale ondernemers. Intussen groeide het bedrijf uit tot een stabiele en rendabele onderneming. Drie studenten Masters in Financial ManagementSimon Synaeghel, Kate Verschueren en Nicolas Bulté – trokken voor hun in-company project naar Benin om Baobab Express te helpen met het verfijnen van hun financiële planning en rapportage.

Waarom zijn jullie begonnen met Baobab Express?

Luc Albert: “In West-Afrika is er enorm veel activiteit van mensen en dieren in het verkeer, maar de wegen zijn slecht, terwijl de voertuigen vaak erg oud zijn en niet goed worden onderhouden. Daardoor gebeuren er veel ongelukken, dikwijls met fatale afloop. Met Baobab Express wilden de oprichters een transportecosysteem op poten zetten dat veilig, comfortabel en betrouwbaar zou zijn. Daarnaast wilden ze lokaal ondernemerschap stimuleren in een regio met uiterst beperkte middelen én actief bijdragen aan de lokale economie.”

Een lokale busmaatschappij bood een antwoord op heel prangende noden?

Luc Albert: “Jazeker! We zijn bescheiden begonnen met 6 (later uitgebreid tot 12) kleine busjes die plaats bieden aan 15 mensen en zorgden voor een primeur: betrouwbaar en toegankelijk transport in de landelijke gebieden in het noorden van het land. We wierven chauffeurs aan en boden hen een schriftelijk arbeidscontract met garantie op loon – niet evident in West-Afrika – en sociale voorzieningen naar Europees voorbeeld. Daarnaast hebben we eigen garagisten die de bussen onderhouden, maar ook een pool van ticketverkopers en een lokaal management. In 2016 konden we, na o.a. een kapitaalinjectie via crowdfunding in samenwerking met KBC Bolero, uitbreiden. Sinds 2014 zetten we (nu in totaal 15) grote bussen in die elk 35 mensen kunnen vervoeren. Goed voor meer passagiers – we vervoeren er nu zo’n 600 per dag – en een betere dekking in een veel groter gebied.”

“Met Baobab Express wilden we een transportecosysteem op poten zetten dat veilig, comfortabel en betrouwbaar is.” Luc Albert, Baobab Express

Waarom en hoe engageerde u zich voor dit project?

Luc Albert: “Ik vind het een zeer zinvolle en leerrijke manier van ondernemen. Je maakt echt een verschil en hebt een directe impact op vele levens. Samen met Chris Van Assche, de CEO van African Drive, zetel ik in de vijfkoppige Raad van Bestuur. Dankzij mijn financiële achtergrond kan ik mijn steentje bijdragen aan de financiële planning en budgettering, maar ik vind het even belangrijk om actief betrokken te zijn. Ik reis minstens twee keer per jaar naar Benin en haal veel voldoening uit het coachen van het lokale team. Op het terrein merk je pas echt welke impact we intussen hebben op onze inmiddels meer dan 120 medewerkers en duizenden klanten.”

En waar passen de Vlerick-studenten in het verhaal?

Luc Albert: “Samenwerken met Vlerick-studenten is enorm verrijkend, zowel voor hen als voor ons. We kregen eerder al de hulp van Masters in General Management studenten Charlotte Gréant en Charlotte Driessen die de bedrijfsvoering meer structuur gaven en dit jaar kwamen drie gemotiveerde en hooggekwalificeerde Masters in Financial Management studenten gedurende zeven weken ons team ter plekke versterken.”

Baobab Express - student project
Masters in Financial Management studenten Nicolas Bulté, Kate Verscheuren en Simon Synaeghel in Benin

Simon Synaeghel (Masters in Financial Management): “Samen met Kate Verschueren en Nicolas Bulté verbleef ik van 1 mei tot 21 juni in Benin. We namen het managementinformatiesysteem onder de loep en maakten het een stuk robuuster. Dat deden we enerzijds door de financiële rapportering van ieder apart departement te consolideren in een dashboard zodat de opvolging zowel lokaal als vanuit België een stuk efficiënter verloopt. Anderzijds maakten we een geïntegreerde financiële planning op langere termijn mogelijk. Nu kunnen ze drie jaar vooruitplannen – zowel voor African Drive als voor Baobab Express – en dat is een grote stap voorwaarts. Tot slot werkten we ook een fiscale strategie uit. Dat was nodig omdat Baobab een Afrikaanse dochteronderneming van het Belgische African Drive is. Naar dat luik keken we alle drie niet echt uit, maar het bleek heel boeiende materie, die mij nu ook van pas komt in mijn job in de private-equitysector.”

Was het een verrijkende ervaring?

Simon Synaeghel: “Dat kun je wel zeggen! We raden zo’n Global Social Project aan iedereen aan. Toegegeven: je moet er iets voor over hebben, het vraagt wat aanpassing en soms moet je wat leren relativeren (lacht), maar de mensen waren bijzonder vriendelijk en behulpzaam. Met het lokale management bijvoorbeeld was er een hele toffe interactie. Het was ook fijn om te zien hoe gretig ze aan de slag gingen met de tools die wij ontwikkeld hadden. We blijven het project op de voet volgen en hebben afgesproken dat we nog eens teruggaan naar Benin. Luc Albert nodigde ons in ieder geval uit voor de volgende managementvergadering.”

Het gaat duidelijk goed met Baobab Express. Wat zijn de volgende stappen?

Luc Albert: “Het gaat goed, al wijkt de realiteit toch wat af van het oorspronkelijke businessplan waarin we een snellere groei voorzien hadden. Maar het doet plezier om op korte termijn al erkenning te krijgen. Zo ontving Baobab Express in 2014 de lokale “Oscar de Merite de Septentrional” en werd African Drive in 2016 in België bekroond als ‘Meest duurzame ondernemer’ door Ondernemers voor Ondernemers. Daar zijn wij, maar vooral ook het lokale team, zeer trots op! En ja, intussen denken we ook na over de volgende stappen: uiteraard zouden we de formule graag kopiëren naar andere West-Afrikaanse landen, maar ook in Benin zelf zien we nog een pak potentieel. We spelen met het idee om de medewerkers om te scholen naar micro-ondernemers: enkele mensen zouden dan samen een bus leasen en iedere bus heeft dan een vast team dat volledig op eigen benen staat. Een andere mogelijkheid hoort bij onze visie om het transportecosysteem niet te beperken tot bussen, maar bijvoorbeeld de sterk vervuilende motortjes te vervangen door elektrische fietsen met batterijen die we kunnen opladen met zonne-energie. Er is nog zoveel potentieel en dat stap voor stap ontginnen vormt een boeiende uitdaging.”

Gerelateerd nieuws

  1. Mohamed Mounir in top 5 studenten EMEA voor Bloomberg Aptitude Test

    Datum: 13-06-2014
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Vlerick Masters in Financial Management student Mohamed Mounir is derde geworden in de BAT Europa, Afrika en Midden-Oosten ‘Hall of Fame’ voor de maand april. De Bloomberg Aptitude Test (BAT) laat studenten met interesse in een carrière in de financiële sector toe om zichzelf internationaal te vergelijken en hun sterke punten onder de aandacht te brengen van potentiële werkgevers in deze sector wereldwijd.
  2. Vlerick studenten behalen derde plaats in de regionale CFA Institute Research Challenge

    Datum: 20-03-2012
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Vijf Vlerick-studenten uit de opleiding Masters in Financial Management hebben samen de derde plaats behaald in de lokale CFA Institute Research Challenge voor België en Nederland. Deze internationale wedstrijd wordt georganiseerd door het CFA Institute, de wereldwijde associatie van investment professionals.

Alle artikels