“1 maand ondernemen in Afrika”

Studenten voorzien Malinees dorp van zonne-energie met FlexGrid

In mei-juni trokken studenten Fabrice Verhaert en Stijn Van der Putten een maand naar Mali om er, samen met GreenVentures, op zonne-energie gebaseerde mini-grids of ‘FlexGrids’ te installeren. Wat begon met het verfijnen van een financieel plan, mondde uit in een leerrijk traject van sociaal, internationaal en innovatief ondernemen. De erkenning volgde snel, in de vorm van een flinke Europese financiering voor Flexgrid enerzijds en de eerste Soudal Award for Social Entrepreneurship anderzijds.

GreenVentures FlexGrids

Hoe is dit FlexGrid-project tot stand gekomen?

Fabrice: “Als Masters-studenten in Internationaal Management & Strategy moet je – logisch – een internationaal in-company-project doen. Tijdens het organiseren van de energy bootcamp eerder dit jaar brachten energieprofessor Leonardo Meeus en onderzoeker Samson Hadush ons in contact met Servaas Van Den Noortgate en Stefaan Debref van GreenVentures. En er was een klik.”

Stijn: “Servaas en Stefaan zijn twee supergemotiveerde sociale ondernemers, die ons meteen als echte partners in dit project zagen – heel tof. Hun businesscase zat goed ineen, alleen was hun financieel plan zeer conceptueel. Om extra fondsen aan te trekken, moest het een concreter antwoord geven op vragen van mogelijke investeerders: wat als we FlexGrids in andere dorpen gaan installeren? Wat zijn de effecten van variabelen zoals kWh, aankoopprijs of lonen? Die simulaties toevoegen was één deel van het project. Maar we vonden het allebei belangrijk dat we voor ons in-company project onze handen en voeten konden vuil maken op het terrein.”

“We vonden het allebei belangrijk dat we voor ons in-company project onze handen en voeten konden vuil maken op het terrein.”

Dus trokken jullie voor een pilootproject naar Mali…

Fabrice: “Ja, je wil toch weten of je plannen haalbaar zijn in de praktijk? Stefaan heeft ons de eerste week begeleid, maar daarna was het aan ons. Twee broekventjes alleen in een land waar logistiek een regelrechte ramp is. (grinnikt)”

Stijn (knikt): “En dat was niet het enige. ‘Tijd’ is in Afrika een heel ander concept. Iedereen komt te laat opdagen, of zelfs helemaal niet. Een Afrikaan wil zijn hoofd vrijhouden: één ding tegelijk doen en daarmee je hoofd vrijhouden is een recht. Ze leven niet van dag tot dag, maar van halve dag tot halve dag. In het begin hebben we serieus gevloekt, maar al snel zagen we in dat we onze manier van denken en werken niet konden opleggen. Wij hebben ons aangepast: tijdens het wachten werkten we aan de verfijning van ons model.”   

Fabrice Verhaert and Stijn Van der Putten
Fabrice Verhaert en Stijn Van der Putten

Een model waarmee jullie een mooie Europese startlening hebben binnengehaald voor GreenVentures.

Stijn: “Yep. We hebben ons plan bij het Europese financieringsorgaan ElectriFi verdedigd en hebben 100.000 euro subsidie verkregen.”

Heeft dit Afrikaanse avontuur jullie beïnvloed?

Fabrice: “Door te zien hoe een Afrikaan in het leven staat, zijn we ons meer bewust van hoe we zelf zijn. Niet dat we minder ambitieus zijn, integendeel. We hebben gewoon een duidelijker besef van de stress die die ambitie soms met zich zal brengen. En dat op zich is een ongelooflijke verrijking.”

FlexGrid = elektriciteit uit intelligente boxen

FlexGrid is een project van GreenVentures, dat in totaal reeds 250 megawatt aan hernieuwbare projecten wereldwijd installeerde. “Met FlexGrid beantwoorden we bottom-up aan de elektriciteitsbehoefte in rurale, afgelegen gebieden in Afrika die niet kunnen aansluiten op een midden- of hoogspanningsnet”, verduidelijkt Stefaan Debref. “Je kan FlexGrid het best vergelijken met een reeks frigoboxen die met elkaar communiceren via artificiële intelligentie (‘swarm intelligence’). Er is geen hoofdbox; alle boxen observeren en passen de elektriciteitsvoorziening aan naargelang de behoefte. De andere boxen nemen ook over als er een uitvalt. Dankzij de eenvoudige ‘plug & play’ vergt de installatie ook geen ingrijpende ingenieurswerken.”

‘Pay as you consume’
FlexGrid past ook perfect bij de Afrikaanse mentaliteit. Servaas Van Den Noortgate: “70 à 80% van de Afrikanen kan zich geen vast elektriciteitsabonnement veroorloven. Met FlexGrid nemen ze elektriciteit af naargelang hun behoeften, het zogenaamde ‘pay as you consume’-principe. Tegelijk leren ze hoe elektriciteit hun leven kan verbeteren: het laat hen toe om voedsel langer te bewaren, om met elektrische naaimachines te werken, … en om na 19u veilig de deur uit te gaan zonder te vallen.”  

De Soudal Award for Social Entrepreneurship, die vanaf nu jaarlijks uitgereikt zal worden, is een initiatief van het Forum for Social Entrepreneurship. De jury bestond naast professor Hans Crijns (Vlerick Business School) en professor Leonardo Meeus (Vlerick Business School) uit iGMO-leden Herman Van de Velde (Van de Velde), Jacques Delfosse (DTO), Peter Garré (Bopro), Dirk Vyncke (Vyncke) en Thomas Allaert (Allaert Aluminium).

Naast het winnende FlexGrid-project, zijn dit de andere sociale ondernemers met wie onze studenten Global Social Projecten uitwerkten. Al deze projecten hebben een sociaal en/of ecologisch duurzaam objectief.

Gerelateerd nieuws

  1. Maatschappelijk verantwoord ondernemen, geen filantropie

    Datum: 21-10-2016
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Belgisch cleantechbedrijf Vyncke ontwerpt en bouwt wereldwijd gedecentraliseerde biomassacentrales. Samen met Indiaas energie- en processpecialist Forbes Marshall richtte het in 2013 M-Power op om duurzame energieoplossingen te leveren aan gemeenschappen in arme, afgelegen gebieden in India. Dat is ook vandaag nog steeds de missie, en mede dankzij drie van onze MBA-studenten kan M-Power groeien, zonder die missie te hoeven loslaten. Benjamin Corvilain, Christian Andres Lesmes Abril en Jean-Erik Verbeke werkten gedurende twee maanden op een consultancyproject. Jean-Erik vertelt.
  2. Hernieuwbare energie: een duurzame oplossing om de toegang tot energie te bevorderen

    Datum: 30-09-2016
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    “Meer dan een miljard mensen wereldwijd hebben geen toegang tot elektriciteit”, zegt Samson Hadush, postdoctoraal onderzoeker bij het Vlerick Energy Centre. “Dit jaar helpen vier Global Social Projects de energiearmoede te bestrijden door gemeenschappen oplossingen voor duurzame energie te bieden. Die brengen niet alleen sociale en economische voordelen met zich mee, maar komen ook het milieu ten goede.”
Alle artikels