“1 maand ondernemen in Afrika”

Studenten voorzien Malinees dorp van zonne-energie met FlexGrid

In mei-juni trokken studenten Fabrice Verhaert en Stijn Van der Putten een maand naar Mali om er, samen met GreenVentures, op zonne-energie gebaseerde mini-grids of ‘FlexGrids’ te installeren. Wat begon met het verfijnen van een financieel plan, mondde uit in een leerrijk traject van sociaal, internationaal en innovatief ondernemen. De erkenning volgde snel, in de vorm van een flinke Europese financiering voor Flexgrid enerzijds en de eerste Soudal Award for Social Entrepreneurship anderzijds.

GreenVentures FlexGrids

Hoe is dit FlexGrid-project tot stand gekomen?

Fabrice: “Als Masters-studenten in Internationaal Management & Strategy moet je – logisch – een internationaal in-company-project doen. Tijdens het organiseren van de energy bootcamp eerder dit jaar brachten energieprofessor Leonardo Meeus en onderzoeker Samson Hadush ons in contact met Servaas Van Den Noortgate en Stefaan Debref van GreenVentures. En er was een klik.”

Stijn: “Servaas en Stefaan zijn twee supergemotiveerde sociale ondernemers, die ons meteen als echte partners in dit project zagen – heel tof. Hun businesscase zat goed ineen, alleen was hun financieel plan zeer conceptueel. Om extra fondsen aan te trekken, moest het een concreter antwoord geven op vragen van mogelijke investeerders: wat als we FlexGrids in andere dorpen gaan installeren? Wat zijn de effecten van variabelen zoals kWh, aankoopprijs of lonen? Die simulaties toevoegen was één deel van het project. Maar we vonden het allebei belangrijk dat we voor ons in-company project onze handen en voeten konden vuil maken op het terrein.”

“We vonden het allebei belangrijk dat we voor ons in-company project onze handen en voeten konden vuil maken op het terrein.”

Dus trokken jullie voor een pilootproject naar Mali…

Fabrice: “Ja, je wil toch weten of je plannen haalbaar zijn in de praktijk? Stefaan heeft ons de eerste week begeleid, maar daarna was het aan ons. Twee broekventjes alleen in een land waar logistiek een regelrechte ramp is. (grinnikt)”

Stijn (knikt): “En dat was niet het enige. ‘Tijd’ is in Afrika een heel ander concept. Iedereen komt te laat opdagen, of zelfs helemaal niet. Een Afrikaan wil zijn hoofd vrijhouden: één ding tegelijk doen en daarmee je hoofd vrijhouden is een recht. Ze leven niet van dag tot dag, maar van halve dag tot halve dag. In het begin hebben we serieus gevloekt, maar al snel zagen we in dat we onze manier van denken en werken niet konden opleggen. Wij hebben ons aangepast: tijdens het wachten werkten we aan de verfijning van ons model.”   

Fabrice Verhaert and Stijn Van der Putten
Fabrice Verhaert en Stijn Van der Putten

Een model waarmee jullie een mooie Europese startlening hebben binnengehaald voor GreenVentures.

Stijn: “Yep. We hebben ons plan bij het Europese financieringsorgaan ElectriFi verdedigd en hebben 100.000 euro subsidie verkregen.”

Heeft dit Afrikaanse avontuur jullie beïnvloed?

Fabrice: “Door te zien hoe een Afrikaan in het leven staat, zijn we ons meer bewust van hoe we zelf zijn. Niet dat we minder ambitieus zijn, integendeel. We hebben gewoon een duidelijker besef van de stress die die ambitie soms met zich zal brengen. En dat op zich is een ongelooflijke verrijking.”

FlexGrid = elektriciteit uit intelligente boxen

FlexGrid is een project van GreenVentures, dat in totaal reeds 250 megawatt aan hernieuwbare projecten wereldwijd installeerde. “Met FlexGrid beantwoorden we bottom-up aan de elektriciteitsbehoefte in rurale, afgelegen gebieden in Afrika die niet kunnen aansluiten op een midden- of hoogspanningsnet”, verduidelijkt Stefaan Debref. “Je kan FlexGrid het best vergelijken met een reeks frigoboxen die met elkaar communiceren via artificiële intelligentie (‘swarm intelligence’). Er is geen hoofdbox; alle boxen observeren en passen de elektriciteitsvoorziening aan naargelang de behoefte. De andere boxen nemen ook over als er een uitvalt. Dankzij de eenvoudige ‘plug & play’ vergt de installatie ook geen ingrijpende ingenieurswerken.”

‘Pay as you consume’
FlexGrid past ook perfect bij de Afrikaanse mentaliteit. Servaas Van Den Noortgate: “70 à 80% van de Afrikanen kan zich geen vast elektriciteitsabonnement veroorloven. Met FlexGrid nemen ze elektriciteit af naargelang hun behoeften, het zogenaamde ‘pay as you consume’-principe. Tegelijk leren ze hoe elektriciteit hun leven kan verbeteren: het laat hen toe om voedsel langer te bewaren, om met elektrische naaimachines te werken, … en om na 19u veilig de deur uit te gaan zonder te vallen.”  

De Soudal Award for Social Entrepreneurship, die vanaf nu jaarlijks uitgereikt zal worden, is een initiatief van het Forum for Social Entrepreneurship. De jury bestond naast professor Hans Crijns (Vlerick Business School) en professor Leonardo Meeus (Vlerick Business School) uit iGMO-leden Herman Van de Velde (Van de Velde), Jacques Delfosse (DTO), Peter Garré (Bopro), Dirk Vyncke (Vyncke) en Thomas Allaert (Allaert Aluminium).

Naast het winnende FlexGrid-project, zijn dit de andere sociale ondernemers met wie onze studenten Global Social Projecten uitwerkten. Al deze projecten hebben een sociaal en/of ecologisch duurzaam objectief.

Gerelateerd nieuws

  1. Hoe breng je een wearable voor epilepsiepatiënten op de markt?

    Datum: 10-04-2020
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Onze Masters Innovation & Entrepreneurship studenten werkten een business plan uit voor medische wearables (toestellen met sensoren om op het lichaam te dragen die een waaier aan vitale waarden registeren) ontwikkeld door de start-up Byteflies. De impact van hun in-company project (ICP) was groter dan verwacht.
  2. Wat als… meer vrouwen betaald zouden worden om te werken?

    Datum: 05-10-2018
    Categorie: Nieuws over onze studenten
    Drie Masters-studenten – Ortwin Huysmans, Robin Dehondt en Lynn Roodhooft – trokken voor een maand naar Ethiopië om SNV, Netherlands Development Organisation, te ondersteunen in een project rond genderrelaties. Onder begeleiding van professor Smaranda Boros en ter plekke van Sarah De Smet ontdekten ze de complexiteit van gendergelijkheid in ruraal Ethiopië.
Alle artikels