“Nog belangrijker dan toegang tot kapitaal is toegang tot versnelling”

Interview met alumnus Roeland Pelgrims, succesvol ondernemer en expert in startups

Eind januari was het opnieuw zover: alweer haalde een Vlerick alumnus de krant. Roeland Pelgrims stond kolommenbreed in De Tijd, met een artikel over Nobi, de slimme lamp waarvoor hij zonet 13 miljoen euro groeikapitaal had opgehaald. Dat is een gigantisch bedrag, waarmee de Belgische startup een enorme groeisprong kan maken. Reden te over om ons licht op te steken bij de ondernemer achter het succes.

Roeland Pelgrims - Nobi

Het slimme antwoord op een nachtmerrie

Het is de nachtmerrie voor elke senior die zelfstandig wil blijven wonen: onverwacht ten val komen en niet meer recht geraken, zonder iemand in de buurt. Op dat moment schiet de slimme lamp Nobi te hulp. Door artificiële intelligentie en sensoren merkt Nobi op dat iemand is gevallen en niet meer opstaat. Het apparaat contacteert vervolgens familie of naasten, die via de lamp met de oudere kunnen spreken.

Het slimme toestel wordt vandaag al ingezet in woonzorgcentra, assistentiewoningen en herstelverblijven. Daar krijgen zorgverleners door de hulp van Nobi meer tijd voor taken die echt het verschil maken.

Nobi is een slim idee, maar komt niet uit de koker van Roeland Pelgrims. Sterker nog: dat vindt de ondernemer ook niet zijn taak.

“Ik heb in mijn leven nog nooit een echt goed idee gehad, en dat gaat ook niet snel gebeuren. Het is niet mijn taak om het goede idee te vinden, dat gebeurt door een andere co-founder binnen de startup. Mijn rol is om rond dat briljante idee een sterk bedrijf te bouwen. Ik ben goed in het samenbrengen van mensen: iemand met een idee plus iemand die met dat idee een briljant product kan maken. Dat gebeurt binnen Nobi, maar dat doen we ook op het Griekse eiland Skiathos, waar we duurzame villa’s bouwen. Mijn rol beperkt zich tot het bouwen van een solide business model, zodat het bedrijf succesvol wordt.”

Geen incubatoren maar acceleratoren

De kwaliteit van dat business model houdt direct verband met de kwaliteit van het netwerk dat je als ondernemer weeft, vindt Pelgrims.

“De toegang tot kapitaal is vaak redelijk eenvoudig. Geld is vindbaar, maar tijd is dat niet. Startups verliezen tijd in het leerproces, en die tijd kan je creëren door je netwerkkwaliteit. Bij Nobi was de tijd tussen het design en het eerste prototype amper zes weken, omdat wij binnen het netwerk over de juiste contacten beschikten. Een gemiddelde startup verliest zes tot negen maanden bij die zoektocht.

Dat is dan ook mijn boodschap aan iedereen die het startup weefsel wil ondersteunen. Wil je een positieve impact creëren? Help dan startups om tijd te winnen. Belangrijker nog dan de toegang tot kapitaal, is de toegang tot versnelling. We hebben geen incubatoren nodig, maar acceleratoren. Daar kan een overheid of incubator op twee manieren voor zorgen. Ten eerste: bied toegang tot een kwalitatief netwerk, zodat een prototype veel sneller kan worden gemaakt. En ten tweede: wees een first customer. Een overheid is veel meer van nut door de eerste klant te zijn dan door een subsidie te geven. Een investeerder heeft meer nut door een eerste project op te starten dan door een cheque op tafel te leggen.”

Verplicht over het muurtje kijken

Roelands Pelgrims is op meerdere fronten actief. Er zijn de Nobi lamp, OHLIVE Villas op Skiathos, het crypto investeringsfonds Moonbag Capital en nog een handvol andere projecten. Volgens Pelgrims is die veelzijdigheid een voorwaarde voor ondernemers om succesvol te zijn.

“Ik heb een grondige hekel aan non-compete: ondernemers die medewerkers verbieden om ook elders te werken. Ik doe net het omgekeerde: ik verplicht mijn mensen om minstens één dag per week met een ander project bezig te zijn. Een software developper die vier dagen per week op de Nobi lamp werkt, mag één dag per week iets anders doen, zoals drone-management software of zelfs een sociaal project.

De mensen die ik binnenhaal hebben hun talent vergaard door elders inspiratie op te doen. Die inspiratie verliezen zij wanneer je hen verplicht om alleen met je eigen project bezig te zijn. Ik wil dat mensen verbinding blijven maken met externe netwerken, projecten en creativiteit. Daar tanken ze de energie en de inspiratie nodig om bij ons het beste van zichzelf te kunnen geven.

Het is precies dat principe dat ook geldt voor ondernemers. Als ik binnen Nobi succesvol wil zijn, dan moet ik mijn neus aan het venster kunnen steken in andere bedrijven. Ik moet daar energie, ideeën en mensen kunnen opvissen. Ik ben een heilige gelover in creatieve diversiteit.”

Het verschil tussen pre-Vlerick en post-Vlerick

Pelgrims volgde een Vlerick Executive MBA in 2014. Voor de ondernemer staat het als een paal boven water: die opleiding heeft mee de basis gelegd van het succes.

“Tijdens mijn MBA heb ik de contacten gelegd die de indrukwekkende kapitaalronde van 13 miljoen euro mogelijk hebben gemaakt. De netwerkkracht van Vlerick staat buiten kijf. Ik maakte er ook kennis met de concepten, tools en modellen die ik gebruik om startups te managen. Je zou kunnen stellen dat de opleiding mij heeft omgevormd van een enthousiaste creatieveling tot een onderbouwde creatieveling. Vanaf een bepaald niveau is opschalen uitsluitend mogelijk met een solide theoretische achtergrond. Als ik kijk naar de impact van de opleiding op mijn traject, dan is er een merkbaar verschil tussen pre-Vlerick en post-Vlerick. Het heeft voor 100% opgeleverd wat ik nodig had.”

De tip van Roeland Pelgrims: doe het niet alleen

“Mijn advies als alumnus aan andere Vlerick alumni is: doe het niet alleen. De heilige graal van een succesvolle startup is een startteam van mensen die de sector door en door kennen, en die een nieuw idee hebben omdat ze heel precies weten waarom de vijfhonderd vorige ideeën faalden. Als die experts zich kunnen omringen met mensen die kaas hebben gegeten van innovatie, transformatie en business management, dan komt de rest vanzelf. Ook de funding, inderdaad. Als de rest goed zit, lost de vraag naar kapitaal zichzelf op.”

entrepreneurship-academy-hero-desktop

Zit ondernemerschap ook in jouw bloed?

Kom dan je licht eens opsteken bij de Vlerick Entrepreneurship Academy. Hier krijg je de tools in handen om uitdagingen aan te pakken en je bedrijf duurzaam uit te breiden. En je vindt er een community van gelijkgezinden die jou inspireren en ondersteunen bij elke stap op weg naar groei.

Neem contact op!